击败无敌舰队后,英国真的成为海上强国了吗?

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导读:大部分公众甚至不少历史学研究者都认为,1588年击败西班牙无敌舰队后,英国就成为海上强国了。果真如此吗?其实以海军实力、殖民地大小、贸易规模来看,当时的英国仅仅是欧洲二流。至少在十七世纪中叶之前,真正的海上强权是西班牙与荷兰。
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海上贸易与殖民地开拓
英西战争:英国虎头蛇尾实力不济
西班牙多次远征,运气差到极点
斯图亚特王朝前期:英国海军跌入谷底
大部分公众甚至不少历史研究者都认为,1588年击败西班牙无敌舰队后,英国就成为海上强国了。果真如此吗?其实以海军实力、殖民地大小、贸易规模来看,当时的英国仅仅是欧洲二流。至少在十七世纪中叶之前,真正的海上强权是西班牙与荷兰。

海上贸易与殖民地开拓

海上强权一般会大大刺激一国海外贸易的发展。1577-80年英国著名海盗头子弗朗西斯•德雷克完成了人类历史第二次环球航行,这无疑是一次探险壮举。不过,当时的亚洲人主要和葡萄牙人、西班牙人,甚至后起的荷兰人打交道,他们并不知道伊丽莎白一世时代的英国人。十六世纪晚期英国主要与欧洲大陆开展贸易,海外贸易份额无足轻重。
十七世纪之交,“荷兰而非英国才是汉萨人、威尼斯人和葡萄牙人商业帝国的真正继承者”。从波罗的海、北海到地中海,从大西洋印度样到太平洋,荷兰人的散货船无所不在。“海上马车夫”积极地寻找市场和原料供应,做贸易的方式更专业有效,能够忍受更低的利润率,政府也能提供有力的军事和外交支持,整个十七世纪是荷兰贸易与经济的黄金时代。
十七世纪的阿姆斯特丹
英国海外贸易不成规模的原因,除了做生意远不如荷兰人和葡萄牙人,还缺乏条件理想的殖民地。伊丽莎白时代英国的殖民活动都过于短期和投机。在源源流入西班牙的美洲白银的刺激下,英国殖民探险者热衷于寻找银矿或者抢劫西班牙商船,以求一夜暴富,而不是学习当地的生存技能,创建一个稳定可持续的农业和贸易据点。
1578年,英国人汉弗莱•吉尔伯特率领探险队前往佛罗里达,但是甫一进入附近的西印度群岛时,他的手下船员就大肆抢劫西班牙商船,把殖民计划抛诸脑后,吉尔伯特所乘的探险船遭遇风暴被迫返航。后来吉尔伯特又探索了现属加拿大的纽芬兰岛,但此行的重要目之一还是寻找贵金属。可惜,英国探险船只先后失事,吉尔伯特本人也葬身大海。
1580年代中期,沃尔特•雷利主导了几次殖民探险活动,并在罗阿诺克岛(现属美国北卡罗来纳州)为英国人建立起海外第一殖民地,但探险者踏上达罗阿诺克岛之后,依旧四处寻找贵金属。但由于缺乏食物以及英西战争的阻碍,这块殖民地最终不得不放弃。总之,殖民者的急功近利、不周密的计划,政府资助的匮乏,导致伊丽莎白时代的殖民活动均以失败告终。
伊丽莎白时代英国的殖民探险图
而此时的西班牙,拥有极其广大的海外殖民地,包括墨西哥、中美州和加勒比海地区,南美洲大部分地区、北美州的一部分以及亚洲的菲律宾等地。来自这些殖民地惊人财富通过商货船队年复一年地运往西班牙本土。
海军力量是衡量海上强权、霸权的最主要标志,下面就考察伊丽莎白以及其后斯图亚特王朝时期英国海军的发展。

英西战争:英国虎头蛇尾实力不济

英西战争(1585-1604年)爆发前,伊丽莎白一世确实建立起了一只令人生畏的舰队。
1569年,深得女王赏识的著名海盗和奴隶贩子约翰•霍金斯,担任海军事务委员会专业顾问,1577年后又任海军财务主管。凭借多年的航海私掠经验,霍金斯亲自参与设计了适于远距离侵袭、操控优越、造价低廉的快速大型帆船。不仅如此,英国舰队还装备了射程远、射速较快的船舷炮,这种远程火力代表了海战战术的未来。到1588年,英国拥有至少十八艘这样的先进战船,另外十六艘皇家大帆船也不逊色多少。
约翰•霍金斯
与此相对,西班牙国王腓力二世虽然拥有最庞大的商船队,舰队却是一个各式船只的大杂烩,包括不适合在大西洋航行的地中海平底大船,笨重的高船楼大帆船和租用的武装商船。1580年接管了葡萄牙后,西班牙舰队也有了十多艘较先进的葡萄牙大帆船。
西班牙人的问题是战术落伍。虽然无敌舰队拥有更多数量的火炮,但质量参差不齐、射速慢、射程近,西班牙仍依赖传统的地中海战法——靠近敌船,船上步兵以火枪打击敌人,然后登船白刃战。
凭借战术、装备、人员素质优势,英国人击败了无敌舰队,但海上风暴才是西班牙损失巨大的主要因素。一时间,英国的自信心无比爆棚。但与其说这是英国海权崛起的起点,不如说,击败无敌舰队只是近二十年英西战争中英国的顶点。
西班牙无敌舰队
英西战争爆发一个长期原因是海盗私掠问题。无敌舰队覆灭之后,按理说,英国海盗可以更好地劫掠西班牙了,实际上恰恰相反。腓力二世在战败第二年就派出了一只由四十艘大船和二十艘小船组成的舰队,成功地护航一年一度的运宝船队抵达。
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